La FTC ha alcanzado un acuerdo final con Vemma

Un nuevo día para Vemma Nutrition Co.

La Comisión Federal de Comercio anunció el 15 de diciembre que ha aprobado un acuerdo de solución en su caso contra la compañía con sede en Arizona, poniendo fin a más de un año de una multimillonaria batalla legal. El acuerdo ofrece un camino claro para que el CEO BK Boreyko continúe operando Vemma como una empresa de mercadeo en red centrada en el cliente, al mismo tiempo que establece reglas específicas relacionadas con la compensación de los distribuidores y las reclamaciones de ingresos.

El acuerdo abarca a Vemma Nutrition Co., Vemma International Holdings Inc. y Boreyko, y un acuerdo separado cubre al ex distribuidor de Vemma, Tom Alkazin, y a la esposa de Alkazin, Bethany, quien había sido nombrada y demandada en la acción federal original. El acuerdo describe prácticas comerciales específicas a partir de las cuales se prohíbe a los acusados involucrarse, incluyendo declaración medica o el pago de compensación a un distribuidor, a menos que una mayoría de los ingresos de ese individuo provenga de ventas a personas que no forman parte del negocio. Además, Vemma ha acordado una sentencia de pago de 238 millones de dólares, aunque la compañía no tendrá que pagarla mientras se cumplan los términos del acuerdo. Boreyko personalmente ha acordado pagar una multa de aproximadamente $470,000 dólares y entregar ciertos activos de bienes raíces y negocios. La Comisión aprobó el acuerdo mediante una votación de 3-0.

En una entrevista con Direct Selling News, Boreyko dice que confía en que la compañía será capaz de reconstruirse después de haber sido diezmada por la acción inicial de la FTC. En agosto de 2015, la comisión convenció a un juez de la Corte del Distrito en una audiencia para generar una orden de restricción temporal contra Vemma y Vemma Holdings, alegando que la compañía era un esquema piramidal ilegal y también hizo reclamos de ganancias falsas al reclutar nuevos distribuidores. La TRO colocó el control del negocio en manos de un receptor temporal, que en horas había despedido a casi todo el personal corporativo, detuvo todas las ventas a clientes y afiliados, y suspendió los pagos de comisiones en los EE.UU. y en 47 países en todo el mundo.

Vemma y Boreyko recuperaron un cierto control del negocio a mediados de septiembre de ese año, cuando presentaron su caso ante el tribunal y el juez John J. Tuchi ,quien puso un precepto preliminar menos restrictivo en el lugar mientras se daba el caso, pero reiniciando las operaciones de una empresa de mercadeo en red global después de una parada tan abrupta fue un reto. Garantizar un banco mercantil que procesara los pagos con tarjeta de crédito resultó difícil; Boreyko dice que la compañía fue rechazada por 34 bancos y en última instancia vio la tasa de la cuenta mercantil de Vemma aumentar de 2,5 por ciento a 10 por ciento con una reserva del 10 por ciento. Además, la mayoría de la fuerza de ventas independiente había migrado a otras compañías. Vemma no pudo vender el producto hasta el 8 de octubre de 2015 y operó sin un plan de compensación hasta el 12 de noviembre.

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En su comunicado de prensa anunciando en el acuerdo, la FTC enfatizó que Vemma tienen una prohibición para pagar comisiones por reclutar nuevos participantes o de vincular el plan de compensación a las compras personales de los distribuidores. “Desafortunadamente, las reclamaciones de ingresos extravagantes y los planes de compensación que recompensan el reclutamiento sobre las ventas continúan afectando a la industria del MLM”, dijo Jessica Rich, directora de la Oficina de Protección al Consumidor de la FTC, en el comunicado. “Las empresas de MLM deben asegurarse de que sus materiales promocionales no son engañosos, y que sus programas de compensación se centran en la venta de bienes o servicios a los clientes que realmente los quieren, no en el reclutamiento de más distribuidores”.

El viaje de Vemma

Ver a su compañía ser cerrada sin previo aviso fue traumático y un choque profundamente personal las primeras semanas, dice Boreyko. Sus cuentas bancarias y activos personales se congelaron, y la cobertura de los medios de comunicación fue mordaz. El receptor temporal había colocado un mensaje en la página web corporativa, vemma.com, sobre la acción de la FTC, y no había nadie para contestar los teléfonos cuando los clientes y los afiliados desconcertados llamaron, porque el personal de servicio al cliente había sido despedido.

Boreyko, dice que estaba luchando para ver un camino hacia adelante, pero trató de ocultar la tensión de sus seis hijos, todos menores de 9. Lo que lo llevó a un lugar más positivo, dice, fue su fe y decisión de entregar su preocupación a Dios. “Si yo no fuera cristiano ni tuviera a Dios”, dice, con su voz arrastrándose, “puedo ver cómo la gente se suicidaría. Pero mi Dios es más grande que cualquiera de mis problemas.”

A partir de ese momento, Boreyko se centró en el propósito de reiniciar la empresa y una vez más sobresalir en el campo que ha amado desde ver a sus padres construir un negocio como comercializadores en red. “La FTC puede hacer mucho daño en un corto período de tiempo”, dice. “Son tan poderosos, que es difícil creer que este tipo de acción puede ocurrir en este país. Quince agentes de la FTC y 10 agentes de policía de Tempe irrumpieron en mi edificio, se hicieron cargo de mi compañía y congelaron mis cuentas bancarias durante tres semanas antes de que tuviera la oportunidad de hablar con un juez. Lo sorprendente es que después de todo eso, después de todas las historias negativas acerca de nosotros, el negocio sigue operando y generando aproximadamente $ 10 millones anuales en el mercado de EE.UU. después de esos daños a la marca y nuestra infraestructura en todo el mundo. La única razón por la que estamos aquí es la gracia de Dios y la fuerza y los resultados de estos productos clínicamente estudiados”.

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Una de las cosas que más le impactó, dice Boreyko, es el hecho de que la FTC llevó a cabo su investigación en Vemma en secreto durante 14 meses, nunca contactando a la compañía con ninguna pregunta, notificándola de cualquier queja o planteando cualquier preocupación sobre el negocio. Un día, se trataba de una empresa de 200 millones de dólares con casi 300 empleados en todo el mundo y 300.000 clientes y afiliados, y al día siguiente fue esencialmente cerrada. “Desearíamos que ellos simplemente me hubieran llamado, y yo habría respondido felizmente a cualquier pregunta y habría cambiado cualquier cosa que ellos sintieran que necesitaban cambiar”, dice Boreyko, explicando que cerrar una empresa en la que invirtió 11 años de su vida construyendo no parecía justo. “A veces la vida no es justa, pero esas cosas injustas que suceden no te definen como un líder. Lo que te define como un líder es cómo respondes a esos desafíos.

“Soy más fuerte de lo que nunca he sido. Mis hijos están sanos. Estoy feliz, estoy más sano que nunca, y estoy más cerca de Dios que nunca. Estoy bendecido. Mis padres me criaron para buscar lo positivo en cada situación, y esas son sólo algunas de las cosas por las que puedo alabar a Dios”.

Impacto más amplio

El acuerdo de Vemma viene en los talones de la batalla de la FTC con otra compañía de venta directa notable, Herbalife Ltd., que estableció una investigación de más de dos años hasta el 15 de julio de 2016. Aunque ambos acuerdos son específicos sólo a los demandados nombrados, están siendo observados de cerca por el canal de venta directa más amplio para buscar señales de los reguladores federales acerca de lo que es, y no es, una práctica comercial aceptable. Cabe destacar que las sentencias estipuladas no contienen alguna constatación de que ninguna de las empresas operaba como un esquema piramidal.

Ambos acuerdos requieren que las empresas se adhieran a las reglas específicas relacionadas con sus planes de compensación, aunque los detalles no son los mismos. Herbalife acordó garantizar que al menos dos tercios de las comisiones se basen en ventas minoristas verificadas, en lugar de en el consumo personal de los distribuidores. En Vemma, más del 50 por ciento del volumen del distribuidor debe provenir de clientes fuera del plan de compensación antes de que se puedan pagar comisiones. En Herbalife, los distribuidores no pueden participar en un programa de envío automático, mientras que en Vemma pueden hacerlo. En Herbalife, los distribuidores pueden recibir comisiones por sus compras personales hasta ciertos umbrales, siempre y cuando se cumpla la regla de dos tercios; En Vemma, los distribuidores no pueden calificar para la comisión en sus compras personales pero pueden ganar la comisión completa en las compras personales de su línea descendente, que incluye clientes y distribuidores, siempre y cuando se alcance el umbral de más del 50 por ciento.

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En ambos asentamientos, la FTC dejó en claro que las empresas deben ser muy precavidas cuando se trata de cualquier mensaje de marketing que implique sumarse al negocio como un medio que conduzca al éxito financiero. Vemma debe tener un auditor independiente que realice evaluaciones bienales de si sus agentes, representantes, empleados, contratistas independientes, afiliados y participantes están cumpliendo con los términos de la transacción que prohíben la representación falsa de la oportunidad de ingresos o productos.

Al compartir su historia con DSN, Boreyko dice que uno de sus objetivos es ayudar a otros ejecutivos de las compañías de mercadeo en red y distribuidores superiores y entender el poder de la FTC y para acceder a las bases de solución de Vemma como proporcionar el “atrincheramiento” en las mediciones para cualquier persona que haga negocios a través de este canal. Los dos puntos que recomienda a todas las compañías de venta directa es que el 51 por ciento del volumen del distribuidor debe venir de clientes fuera del plan de compensación para que se paguen las comisiones y que las compras personales de un distribuidor no puedan ser usadas para ayudarlo a calificar para las comisiones. “Sea o no el futuro esto le importa a usted como propietario o como distribuidor, usted tiene que prestar atención”, dice. “Usted tiene que tener un énfasis en los clientes o puede recibir una llamada como la que recibí yo el lunes por la mañana temprano en agosto de 2015. Usted no puede permitir que sus distribuidores hagan reclamaciones de ingresos locos. Estas son las directrices con las que esta industria puede prosperar.”

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