10 famosos fraudes piramidales (con apariencia de MLM) en la historia de EE. UU.

Todas estas compañías afirmaban ser oportunidades legítimas de mercadeo en red, sin embargo, han terminado siendo reconocidas como fraudes piramidales para la historia.

25 de enero de 2023
Foto: Envato Elements

En este artículo, discutiremos las 9 compañías de esquemas piramidales famosas (Más una mención especial) en la historia de los Estados Unidos.

Los esquemas piramidales y las estafas ponzi han sido parte de la economía estadounidense desde principios del siglo XX. A lo largo de los años, muchos de estos esquemas han ido y venido, dejando atrás historias de ruina financiera y angustia. Entre los más notorios de estos esquemas piramidales se encuentran aquellos que se han vuelto tan famosos que aún perduran en la conciencia pública. Compañías como el infame esquema Ponzi dirigido por Charles Ponzi y el notorio Stanford Financial Group son infames por sus actividades fraudulentas y las vidas que arruinaron. En este artículo, echaremos un vistazo a algunas de las compañías de esquemas piramidales más famosas en la historia de los EE. UU. y las historias detrás de ellas. 

Pero antes de eso, primero comprendamos qué son los esquemas piramidales y en qué se diferencian de los esquemas Ponzi y los negocios de MLM.

Pirámide Vs Ponzi Vs MLM

Un esquema piramidal es una forma de fraude que consiste en prometer pagos o servicios a los participantes, principalmente para inscribir a otras personas en el esquema, en lugar de proporcionar cualquier inversión legítima o venta de productos o servicios al público.

Un esquema Ponzi es una estafa de inversión en la que los primeros inversionistas reciben ganancias con dinero de inversionistas posteriores, creando la ilusión de una empresa rentable. Lleva el nombre de Charles Ponzi, quien se hizo famoso por usar el esquema a principios de la década de 1920.

MLM significa marketing multinivel. Es un modelo de negocio que se basa en representantes de ventas independientes para comercializar y vender un producto o servicio. Estos representantes ganan comisiones por sus ventas, así como comisiones por las ventas de los miembros de su línea descendente. Es un tipo de venta directa y también se conoce como mercadeo en red.

En un esquema piramidal, a los miembros de un grupo se les paga por reclutar nuevos miembros y no por vender el producto. En un esquema Ponzi, un estafador usa el dinero de los nuevos inversionistas para pagar a los inversionistas anteriores un alto rendimiento. En un negocio de MLM, o marketing multinivel, los miembros ganan dinero vendiendo productos y reclutando más miembros.

Si bien los negocios de MLM son legales, siempre que se administren de acuerdo con ciertas regulaciones, tanto los esquemas piramidales como los esquemas Ponzi son ilegales.

Entonces, todos los esquemas piramidales se disfrazan como negocios de MLM, pero no todos los negocios de MLM son esquemas piramidales. En cuanto a los esquemas Ponzi, si aparece un tipo listo y te promete ganancias 10 veces mayores solo si reclutas a 10 personas, tómalo como una señal de alerta.

Volviendo a las pirámides 

Los esquemas piramidales son programas de inversión ilegales y fraudulentos, en los que a los participantes se les prometen rendimientos financieros basados en el reclutamiento de otros participantes en el esquema. Esta forma de fraude de inversiones es ilegal en muchos países, incluido Estados Unidos.

Un esquema piramidal funciona atrayendo a nuevos inversionistas con promesas de altos rendimientos de sus inversiones. Luego, se alienta a estos inversores a reclutar a más personas para que se unan al esquema, a quienes a su vez también se les prometen altos rendimientos. Sin embargo, el esquema es insostenible y los rendimientos prometidos rara vez se logran, lo que provoca el colapso del esquema y deja a los inversores sin nada.

En un esquema piramidal típico, el inversionista original está en la parte superior de la pirámide y las personas que reclutan están en la parte inferior. A medida que más personas se unen al esquema, el dinero de los nuevos inversionistas se usa para pagar a las personas en la parte superior. Este dinero luego se divide entre el inversionista original y las personas que los reclutaron.

El problema con los esquemas piramidales es que no se vende ningún producto o servicio real, y no hay retornos reales, ya que el dinero simplemente se transfiere de un inversionista a otro. Esto significa que para que el esquema tenga éxito, se debe unir una cantidad infinita de personas. Eventualmente, el esquema colapsa cuando se agota el número de nuevos reclutas.

Ahora que hemos desarrollado una comprensión sobre los esquemas piramidales, los esquemas Ponzi y los negocios de MLM, echemos un vistazo a algunas de las compañías de esquemas piramidales más famosas en la historia de los EE. UU.

Nuestra Metodología

Para esta lista, investigamos exhaustivamente y buscamos empresas que hayan sido declaradas culpables de ejecutar esquemas piramidales. La mayoría de las empresas mencionadas en esta lista están desaparecidas a partir de enero de 2023. Hemos clasificado nuestras selecciones según el año en que cesaron sus operaciones, de la más antigua a la más reciente.

Compañías famosas del esquema piramidal en la historia de los EE. UU.

9. Koscot Interplanetary, Inc.

Operaciones cesadas: 1971

Koscot Interplanetary, Inc. era una empresa estadounidense de marketing multinivel con sede en Orlando, Florida. Fundada en 1967, la empresa vendía cosméticos a base de aceite de visón. La empresa fue acusada por las autoridades de prácticas comerciales ilegales a principios de la década de 1970 y cesó sus operaciones en 1971.

Koscot Interplanetary, Inc. permitió a las personas vender cosméticos tanto en persona como organizando fiestas. Sin embargo, el objetivo principal de la empresa era vender licencias de distribución. Los que querían convertirse en supervisores pagaron una tarifa de USD 2000, mientras que los que querían convertirse en directores pagaron USD 5400. Junto con la compra de estos derechos de distribución, los individuos también recibían comisiones por reclutar a otros supervisores y directores, así como por los pedidos de cosméticos que hacían otras personas que reclutaban. La compañía logró ejecutar uno de los esquemas piramidales más famosos en la historia de los Estados Unidos.

8. Holiday Magic 

Operaciones cesadas: 1974

Holiday Magic fue un MLM fundado en 1964 en los EE. UU. por William Penn Patrick. La empresa vendía productos cosméticos y para el cuidado del hogar y animaba a los distribuidores a contratar a otros en una estructura piramidal, que más tarde se caracterizó como un esquema piramidal. Después de la muerte de Patrick en 1973, la empresa se disolvió en 1974 y fue investigada por el Tribunal del Mercado de Suecia, la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU., la Comisión Federal de Comercio y el Estado de California. El tribunal aprobó un acuerdo de 2.6 millones de dólares.

7. United Sciences of America, Inc

Operaciones cesadas: 1987

United Sciences of America, Inc. era una empresa estadounidense popular que comercializaba y vendía suplementos nutricionales como “Master Formula”, “Calorie Control Formula”, “Fiber Energy Bar” y “Formula Plus” a través de marketing multinivel. La empresa estaba respaldada por celebridades y tenía 140.000 distribuidores, pero fue acusada de fraude y cerró a finales de la década de 1980. Los productos de la compañía se publicitaron como capaces de reducir el riesgo de cáncer, SIDA, artritis, alcoholismo y enfermedades del corazón.

United Sciences of America, Inc. se declaró en bancarrota en 1987 después de que el esquema piramidal de la empresa se viniera abajo. Es una de las compañías de esquemas piramidales más famosas en la historia de los Estados Unidos.

6. Equinox International 

Operaciones cesadas: 2001

Equinox International era una empresa de marketing multinivel, fundada por Bill Gouldd en 1991. En 2000, los inversores, la FTC y varios estados entablaron acciones legales contra la empresa por operar un esquema piramidal ilegal, lo que resultó en un acuerdo de USD 40 millones en pagos de daños. Se ordenó a Bill Gouldd que entregara participaciones sustanciales y Equinox International se disolvió. A Bill Gouldd también se le prohibió participar en cualquier programa de marketing multinivel.

5. Burn Lounge, Inc.

Operaciones cesadas: 2012

BurnLounge, Inc. era una tienda de música en línea establecida en 2004 en la ciudad de Nueva York. En 2006, la empresa contaba con 30.000 usuarios. En 2007, la FTC demandó a BurnLounge, Inc. por ser un esquema piramidal ilegal y en 2014 la empresa perdió el caso. El sitio web de la compañía permitía a los consumidores obtener una vista previa y comprar música y comunicarse a través de una aplicación dedicada. Para vender música en sus propias páginas, los consumidores tenían que comprar una suscripción. Las tarifas cambiaron según el plan, con una tarifa anual más una opción de tarifa mensual. Las tarifas permitieron a los consumidores ganar puntos de venta para los productos de BurnLounge y los consumidores podían canjear estos puntos por dinero en efectivo, luego de pagar una tarifa adicional.

4. Fortune Hi-Tech Marketing 

Operaciones cesadas: 2013

Fundada en 2001, Fortune Hi-Tech Marketing era una empresa con sede en Lexington, Kentucky, que utilizaba un enfoque de marketing multinivel para vender bienes y servicios de consumo. Sin embargo, en 2013, la Comisión Federal de Comercio y los reguladores de tres estados tomaron medidas contra la empresa por ser un esquema piramidal y finalmente la cerraron.

Fortune Hi-Tech Marketing utilizó una apariencia de marketing multinivel para reclutar representantes para vender una variedad de servicios y productos minoristas. La compañía tenía tarifas de registro que oscilaban entre  USD 99 y los USD 299. A los representantes se les pagaba una comisión y bonificaciones por reclutar más representantes. Los productos vendidos por la empresa tenían bajos márgenes de beneficio y los representantes cobraban una comisión de entre el 0.25% y el 1%. La compañía vendió una variedad de productos, incluidos teléfonos móviles, Dish Network TV y productos para el cuidado del cabello, entre otros.

3. Telexfree

Operaciones cesadas: 2014

Telexfree era una empresa de marketing multinivel con sede en Marlborough, Massachusetts, Estados Unidos, que vendía servicios de telefonía VoIP y otros productos. La empresa fue fundada en 2012 por James Merrill y Carlos Wanzeler y fue declarada esquema piramidal en abril de 2014 por la División de Valores de Massachusetts y la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU

Telexfree comercializaba sus servicios a través de un sistema de marketing multinivel (MLM), que permitía a los usuarios reclutar a otros participantes para vender los servicios de Telexfree a cambio de comisiones

Se alentó a los participantes a invertir en Telexfree para calificar para las comisiones y se les prometió rendimientos de hasta el 200%. A los participantes también se les prometieron bonificaciones por reclutar nuevos miembros, que era el enfoque principal del marketing de la empresa. El esquema MLM de la compañía era un esquema piramidal clásico, en el que el dinero de los nuevos reclutas se usa para pagar a los participantes existentes, y la División de Valores de Massachusetts y la SEC lo declararon un fraude en abril de 2014 y la compañía se vio obligada a declararse en bancarrota. Telexfree es una de las compañías de esquemas piramidales más famosas en la historia de los Estados Unidos.

2. WakeUpNow

Operaciones cesadas: 2015

WakeUpNow era una empresa de MLM con sede en Provo, Utah, fundada en 2009 por Troy Muhlestein. Vendió productos de salud y gestión financiera, como WUN Fit, bebida energética Thunder, WUN MD, bebidas Awaken, WUN Finance, Taxbot, WUN Protect y Vacation Club. La compañía cerró sus operaciones en EE. UU. en 2015. El experto en esquemas piramidales, Robert FitzPatrick, le dijo al Daily Herald que ve a WakeUpNow como un esquema piramidal y un culto económico. WakeUpNow es una de las compañías de esquemas piramidales más famosas en la historia de los Estados Unidos.

1. Vemma

Operaciones cesadas: 2015

Vemma era un MLM de propiedad privada que vendía suplementos dietéticos. En 2015, la FTC lo cerró por prácticas engañosas y por operar un esquema piramidal. Vemma vendía sus productos en línea ya través de distribuidores independientes (llamados afiliados). En 2013, la empresa se convirtió en una empresa de marketing de afiliación. En 2014, Vemma modificó su plan de compensación y en 2015 la FTC demandó a la empresa, acusándola de operar un esquema piramidal. La compañía ha desaparecido desde 2015 y está clasificada entre las compañías de esquemas piramidales más famosas en la historia de los EE. UU.

Mención especial LulaRoe (Todavía activo) 

LuLaRoe es una empresa con apariencia de marketing multinivel con sede en los Estados Unidos que vende ropa de mujer. Fue fundada en 2012 por DeAnne Brady y su esposo Mark Stidham y actualmente tiene su sede en Corona, California.

Como un esquema piramidal, LuLaRoe recluta distribuidores independientes (a los que la empresa se refiere como “consultores de moda”) para vender productos directamente, a menudo a través de las redes sociales. LuLaRoe reportó ventas de aproximadamente mil millones de dólares estadounidenses en 2016, lo que la convirtió en una de las empresas más grandes de la venta directa en ese momento y, para 2017, había aproximadamente 80 000 distribuidores independientes que vendían la ropa de la empresa.

La empresa ha recibido críticas y ha enfrentado demandas de distribuidores y defensores de los consumidores por varios temas relacionados con su modelo de negocio y por problemas con la calidad y el diseño de sus productos.

Una demanda colectiva presentada en California en octubre de 2017 y una demanda presentada por el Fiscal General del Estado de Washington en enero de 2019 acusaron a LuLaRoe de ser un esquema piramidal.

En 2021, un documental de Amazon Prime (LulaRich) caracterizó a LulaRoe como una estafa piramidal. En dicho documental se mostraron testimonios de las víctimas y avances de los procesos legales que enfrenta LulaRoe. 

Con información de Yahoo Finance

Descargo de Responsabilidad: Los resultados de cada emprendedor de mercadeo en red pueden variar dependiendo de sus capacidades, entrenamiento, actitud y contexto socio-económico. Según un estudio de AARP, solamente el 7.5% de los distribuidores de MLM gana más de 5000 dólares anuales, un 12.5% gana menos de 5000 dólares anuales, mientras que el resto de participantes pierden o no ganan dinero en el canal.

Recuerde que antes de ingresar a una compañía de mercadeo en red es preciso investigar de forma exhaustiva sus antecedentes, verificando que esta ofrezca un producto real y resuelva una necesidad o necesidades en su entorno. No todas las empresas que se presentan como compañías de mercadeo en red son oportunidades legítimas del canal.

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